Palm Harbor, Sanibel and Naples

Our adventure in Florida continues as we go down the west coast along the gulf of Mexico. We spent a week in Palm Harbor, a little town just north of Tampa. We stayed in an  airbnb which was the top floor of a beautiful old house belonging to  a lovely couple called Mary and Dave and their two rescue dogs Java and Nemo. We were their very first guests so poor Mary was extremely nervous, but we reassured her that her home was lovely and one of the nicest airbnbs we’d stayed at.

The first day there we drove to next door Honeymoon island state park where we took a short boat ride to Caladesi Island State park. It is an island which regularly changes it’s shape with each new hurricane that hits it. We sailed through mangroves and moored in a small harbor, just next to a visitor centre and the start of a lovely nature trail through the island. The only downside were the swarms of mosquitoes who managed to bite us quite a bit despite our repellent spray. We had a picnic lunch on a beautiful beach with lots of lovely shells that Louise enjoyed finding, before slowly heading back to the boat. To Christophe’s dismay there were lots of jellyfish so he was not able to swim. On the way back we stopped off at a playground on Honeymoon island where we saw a large tortoise who was peacefully chomping on grass.

The next day we took our bikes and took a lovely bike trail called “the Pinellas trail” built on an old railway track  for a  40 km ride to Clearwater beach. It is very busy and built up, a far cry from the previous day. However the kids had fun playing with a family from Arkansas and Tom was delighted to be given a big truck that they could not take home with them!


The next two days we were not as lucky with the weather, so we had to find different ways of occupying ourselves. We went to an indoor play and a shopping centre where we bought some Christmas presents for the children that were to be delivered by father Christmas. Unfortunately Louise discovered hers the next day when searching the boot of the car. We managed to save the day by saying that father Christmas had delivered early to be sure she got it!

Luckily our last day the weather was much better so we took our bikes again and rode the trail to the little town of Dunedin, where we had some good ice cream!  That evening we watched an interesting Christmas parade in Ozona just a street away from our airbnb. In Ozona and Palm Harbor, golf carts are road legal and so most families have one which they use for small errands. Every year at Christmas time they decorate them and hold a parade through the streets of the town throwing candy and other goodies to onlookers. Louise left with more candy than at Halloween. Most of it got left behind when we left the next day!!

The following day was an important one. My old school friend Sophie was arriving to spend 12 days with us and we had to be at 11:30 in Fort Myers where she was arriving by the night bus from Miami. It was lovely seeing her! From there we drove the short drive to Sanibel island where we had a lovely lunch in a nice café. We then drove to the campground, set up our tent and ended the day with a short drive into town for coffee and ice cream.

Sanibel is a very pretty island and popular tourist destination known for it’s beautiful beaches. It has large and lovely houses  and many nice cafés and restaurants. What sets it apart from most other places is that since the 70s it has had very strict restrictions on development. Fast food and chain restaurants  are not allowed as well as buildings higher than two stories. It also has no traffic lights and instead has people manning crossroads. It makes it a very pleasant place to stay and a very high percentage of it’s population is made up of retired people from northern states and Canada (known as Snowbirds)

Our first evening in the campground our neighbour Cheri came to offer us some Christmas lights to decorate our tent! She came from Boston and has been coming to Sanibel every Winter for 25 years.  It was a lovely gesture which was greatly appreciated during the dark evenings!

We spent two whole days on the island. The first cycling the network of bike lanes and then relaxing on the beach. The second started with a bird show at our campground. Periwinkle RV park has a large amount of rescued parrots and Libby the lady who looks after them gives the hour and a half long shows three times a week. It is really fun as guests get to have the parrots perch on their arms and heads, however the emphasis is on why parrots should not be bought as pets. Libby spoke of  illegal bird smuggling and also of bird breeders, who in order to make birds attach themselves to humans separate babies from their mothers at 5 days old (in the wild they would stay for around a year) We learnt that by the age of 7 parrots have generally had up to 10 different homes, with people not taking the time to find out enough about them before buying them. Being flock  animals who are deeply attached to one another this is hugely traumatic. We were introduced to Jojo who had been brought up by a man before being abandoned at the campground. 15 years later he still hopes his master will return and only seeks men’s company.

After the show we drove to J N Ding Darling national wildlife refuge, where we biked through a 4 mile wildlife drive. Louise was very interested in watching two fishermen and the large fish they caught. We also saw many different birds.

That evening Cheri came to have a drink at our tent. She is a very nice lady and left us her address if ever we get to Boston one day….

The next day we set off on a short drive to Naples. With an extremely low crime rate, beautiful weather and beaches Naples is a popular destination for retirement. It has become one of the richest cities in the USA and it’s real estate is among the most expensive in the country.  We stayed in a nice house with a swimming pool in a quiet neighborhood north of downtown. Over the four days we spent there we went to two different beaches and cycled on the town’s bike trails.  The old Naples is very pretty and has some buildings that date back to the early 20th century. It is  filled with restaurants and expensive boutiques. We had lunch in a very nice Italian restaurant with Sophie’s friends Terry and Lisa who are British but made the permanent move to Naples 10 years ago. They advised us to go to the Audubon Corkscrew swamp sanctuary, where we went on our last day and had a lovely walk along a board walk and saw many different creatures from tiny frogs, to alligators and numerous water birds.

Our next port of call is Miami where we will be spending Christmas.

Nous continuons notre aventure en Floride en descendant la côte ouest, le long du golfe du Mexique. Nous avons passé une semaine à Palm Harbor, une petite ville au nord de Tampa, dans un très jolie airbnb, au dernier étage d’une belle maison appartenant à un couple charmant, Mary et Dave.

Le premier jour, nous sommes allés sur l’île Caladesi en bateau. Cette île change régulièrement de forme à chaque nouvel ouragan qui la frappe. Nous avons navigué à travers les mangroves et amarré dans un petit port, juste à côté du centre d’accueil, avant de traverser l’île en suivant un trail nature. Le seul inconvénient était les moustiques qui ont réussis à nous piquer malgré notre spray répulsif. Un peu plus tard, pique-nique sur une très jolie plage avec beaucoup de magnifiques coquillages, mais malheureusement pas de baignade en raison d’un nombre important de méduses dans l’eau. Sur le chemin du retour, nous nous sommes arrêtés à une aire de jeux sur l’île Honeymoon, où nous avons vu une grande tortue qui marchait paisiblement sur l’herbe.

Le lendemain, nous avons pris les vélos pour une balade d’environ 40 kms, sur la piste cyclable “Pinellas Trail”, construit sur une ancienne voie ferrée, jusqu’à la plage de Clearwater. Cette fois-ci, pas de méduses, ce qui m’a permis de nager enfin, pendant que les enfants s’amusaient avec une famille de l’Arkansas. Tom était ravi de recevoir un gros camion qu’ils ne pouvaient emporter avec eux.

Les deux jours suivants nous n’avons pas été aussi chanceux avec la météo, nous avons donc dû trouver d’autres occupations. Nous sommes allés dans une salle de jeux intérieure, pour que les enfants puissent s’amuser, et dans un centre commercial, où nous avons acheté des cadeaux de Noël pour les enfants. Malheureusement, Louise a découvert le sien le jour suivant en fouillant dans la voiture. Nous lui avons dit que le père noël avait déposé le cadeau plus tôt car comme nous étions toujours en train de bouger, c’était plus facile pour lui… A priori elle a mordu à l’hameçon !!!

Notre dernier jour a Palm Harbor a été très ensoleillé, nous avons donc repris les vélos pour une petite balade jusqu’à Dunedin. Nous avons terminer notre balade à la tombée de la nuit (18h) en regardant un défilé de noël de voitures de golf décorés pour l’occasion. C’est une fête de quartier qui a lieu tous les ans quelques semaines avant noël. Bonne ambiance pour les enfants qui ont pu ramasser pleins de bonbons… A Ozona comme à Palm Harbor, les voiturettes de golf sont légales sur la route et la plupart des familles en ont une qu’ils utilisent pour faire de petites courses.
Comme nous étions les premiers clients de nos hôtes Airbnb, ces derniers ont organisés un feu avant notre dernier jour. C’était également l’occasion de brûler les arbres tombés lors du dernier ouragan. Une soirée bien arrosée et bien sympathique avec Mary et Dave, et leurs deux chiens rescapés Java et Nemo.

Le jour suivant était une journée importante car une ancienne camarade de classe de Johanna, Sophie, arrivait pour passer 12 jours avec nous. Après un long voyage en avions de Londres jusqu’à Miami, Sophie a dû traverser la Floride en bus de nuit pour nous rejoindre dans notre voiture pleine à craquer. De là, nous avons conduit le court trajet en voiture pour rejoindre l’île de Sanibel, où nous avons eu un bon déjeuner dans un café Français… Puis nous sommes allé s’installer au camping, avant de terminer la journée en ville pour prendre un café et une glace. Notre voisine, Cheri, nous a prêté des lumières de Noël pour décorer notre tente. C’était un geste adorable qui a été grandement apprécié pendant nos soirées sombres.

Sanibel est une très jolie île et une destination touristique populaire connue pour ses belles plages. Il y a de grandes et belles maisons et de nombreux cafés et restaurants. Ce qui distingue cet endroits des autres destinations touristiques, est que depuis les années 70, il a eu des restrictions très strictes sur son développement. Les restaurants de type fast-food ne sont pas autorisés ainsi que les bâtiments de plus de deux étages. Il n’y a pas non plus de feux de circulation. Cela en fait un endroit très agréable, et possède un nombre très élevé de Snowbirds, qui sont les retraités des États du Nord et du Canada qui ne viennent ici l’hiver pour éviter le froid.

Nous avons passé deux jours sur cette île, dont les températures étaient malheureusement assez fraîches pour la saison. Le premier à vélo sur les nombreuses pistes cyclables. Pour notre deuxième jour, nous avons vu un spectacle d’oiseaux sur notre terrain de camping. Celui-ci possède une grande variété de perroquets sauvés et recueilli par Libby, la dame qui s’en occupe. Voir les perroquets perchés sur nos bras et nos têtes pendant une heure et demi était très amusant, mais l’accent était mis sur les raisons pour lesquelles les perroquets ne devraient pas être achetés comme animaux de compagnie. Libby a parlé de la contrebande d’oiseaux illégaux, mais aussi des éleveurs d’oiseaux qui, pour que les oiseaux s’attachent aux humains, séparent les bébés de leurs mères à 5 jours (dans la nature ils resteraient environ un an). Arrivé à l’age de 7 ans  les perroquets ont généralement eu jusqu’à 10 maisons différentes, avec des gens ne prennent pas le temps d’en savoir assez sur eux avant de les acheter. Nous avons été présentés à Jojo qui a été élevé par un homme avant d’être abandonné au camping. 15 ans plus tard, il espère toujours que son maître reviendra, et ne cherche que la compagnie des hommes.

Après le spectacle, nous avons conduit jusqu’au refuge national J.N. “Ding” Darling, que nous avons traversé à vélo, par une route de 7 kms au milieu de la faune. Louise était très intéressée à regarder deux pêcheurs et les gros poissons qu’ils attrapaient. Nous avons également vu une grande variété d’oiseaux. Ce soir-là, nous avons pris un verre avec Cheri, notre voisine qui nous avait prêté les lampes le premier jour. Elle vient de Boston et passe l’hiver dans ce camping depuis 25 ans.


Le jour suivant, nous avons remballé notre tente pour la dernier fois, pour passer quelques jours à Naples (à prononcer “Népeulse”). Avec un taux de criminalité extrêmement faible, du beau temps et plages magnifiques, Naples est une destination populaire pour les retraités. C’est devenu l’une des villes les plus riches des États-Unis et son immobilier est parmi les plus chers du pays. Nous avons séjourné dans une belle maison avec une piscine dans un quartier calme au nord du centre-ville. Au cours des quatre jours que nous avons passés là nous avons visités deux plages différentes et avons pédalés sur les pistes cyclables de la ville. La vieille ville est très jolie et avec quelques bâtiments qui remontent au début du 20ème siècle, avec de nombreux restaurants et boutiques très chères. Nous avons déjeuné dans un très bon restaurant italien avec les amis de Sophie, Terry et Lisa, qui sont britanniques et qui se sont installer ici définitivement il y a 10 ans. Ils nous ont conseillés d’aller au sanctuaire des marais Audubon Corkscrew, où nous sommes allés le dernier jour et avons fait une belle promenade là-bas. Nous avons vu beaucoup de créatures différentes comme de minuscules grenouilles, des alligators et de nombreux oiseaux aquatiques.

Notre prochain port d’escale est Miami où nous passerons Noël.

Stay tuned!!!